Wild dog alerts

WILD DOG ALERT TO PROVIDE WOOLGROWERS WITH ‘FIRST STRIKE’ CAPABILITY

Wool Extra brought to you by AWI
Computational  scientist  Greg  Falzon  and  mechtronics  expert  Jaimen  Williamson  field  testing  the  prototype  Wild  Dog  Alert  device.  PHOTO:  Heath  Milne

Computational scientist Greg Falzon and mechtronics expert Jaimen Williamson field testing the prototype Wild Dog Alert device. PHOTO: Heath Milne

Aa

Advertiser content: Ground-breaking research and use of innovative technology is being developed to help woolgrowers protect their flocks from wild dog attacks thanks to co-investment from AWI and their partners. Using an automated on-property camera trap device that identifies wild dogs, the Wild Dog Alert system will notify a woolgrower of a wild dog’s presence in real-time, to enable the woolgrower to act early and proactively.

Aa

Advertiser content for AWI

“It’s  the  terrible  feeling  of  being  defenceless,  the  not  knowing  if  wild  dogs  are  around  the  property,  the  not  knowing  when  they  might  attack  the  flock.”

This  is  a  familiar  comment  from  woolgrowers  and  other  sheep  producers  in  areas  affected  by  wild  dogs  –  and  it  is  a  demonstration  of  how  wild  dogs  can  affect  the  emotional  well-being  of  farmers  as  well  as  their  financial  bottom  line.

However,  the  development  of  a  prototype  new  tool  is  well  under  way  that  aims  to  firmly  place  woolgrowers  and  other  land  managers  on  the  front  foot  to  manage  wild  dogs.  The  Wild  Dog  Alert  Node  is  a  ‘camera  trap’  with  advanced  computer  software,  capable  of  satellite  communication,  that  can  visually  identify  wild  dogs  and  then  send  a  real-time  alert  to  a  landholder’s  mobile  phone  or  other  device.

It  will  therefore  enable  landholders  to  receive  immediate  information  about  the  location  of  individual  wild  dogs  and  allow  the  landholders  (and  cooperating  landholders  and  wild  dog  controllers  in  the  local  area)  to  take  instant  action  to  disrupt  and  discourage  wild  dog  attacks.

The  system  will  also  provide  wild  dog  control  groups  with  an  unprecedented  opportunity  to  monitor  wild  dog  activity  and  efficiently  guide  the  development  and  review  of  strategic  regional  wild  dog  management  plans.

“Often,  wild  dog  control  has  necessarily  been  reactive  and  expensive,  with  woolgrowers  and  contractors  effectively  forced  to  ‘chase’  dogs  after  sheep  have  been  maimed  and  killed,”  said  AWI  Program  Manager  Vertebrate  Pests,  Ian  Evans.

“In  chronic  cases  this  can  go  on  for  weeks,  months  or  even  years,  taking  a  heavy  toll  on  enterprises,  families  and  communities. 

“But  if  sheep  producers  could  reliably  detect  dogs  before  they  attack,  at  any  hour  and  at  even  the  most  distant  locations  of  their  property,  then  there  could  be  an  opportunity  to  thwart  a  dog  attack. 

“Early  warning  technology  could  therefore  allow  woolgrowers  to  take  the  initiative  back  from  the  dogs  and  allow  growers  to  protect  their  stock.

“There  are  also  more  strategic  benefits  of  using  this  new  system,  such  as  woolgrowers  and  other  land  managers  following  wild  dog  movements  to  help  in  the  planning  of  more  effective  bait  campaigns  and  measurement  of  their  effectiveness.”

DEVELOPING  WILD  DOG  ALERT

The  development  of  the  Wild  Dog  Alert  system  is  being  undertaken  by  researchers  at  the  University  of  New  England  (UNE)  and  the  NSW  Department  of  Primary  Industries  (DPI)  with  support  from  AWI  along  with  the  Department  of  Agriculture  &  Water  Resources  and  Meat  &  Livestock  Australia,  through  the  Centre  for  Invasive  Species  Solutions.

The  aim  is  for  the  research  project  to  build  and  deliver  a  prototype  Wild  Dog  Alert  Node  by  June  next  year,  which  if  successful  will  then  be  followed  by  a  commercialisation  process.

Researcher  Paul  Meek  of  NSW  DPI  and  UNE  said  Wild  Dog  Alert  will  bring  together  significant  developments  in  automated  recognition  technology  and  remote  satellite  communication.

“Our  initial  field  evaluations  confirmed  that  using  current  off-the-shelf  technology  to  detect,  capture,  identify  and  transmit  image  data  as  a  foundation  for  the  Wild  Dog  Alert  was  inadequate  and  did  not  meet  the  team’s  technological  expectations  or  requirements  for  a  robust  and  reliable  real-time  alert  system,”  Paul  said

“The  off-the-shelf  camera  traps  are  unreliable;  they  miss  detections  depending  on  the  time  of  day,  the  placement  of  the  camera  and  the  direction  the  animal  walks  in  proximity  to  the  camera  trap.  As  a  result,  the  research  team  took  the  decision  to  build  another  device  from  the  ground  up,  using  the  latest  cutting-edge  technology.

“What  we  are  designing  and  testing  now  is  a  unique  prototype  with  more  capacity  and  capability  than  any  known  technology  of  its  kind  in  the  world.”

The  ground-breaking  standalone  camera  trap  device  that  the  team  has  built  to  detect  wild  dogs  is  currently  being  field  tested  in  Australian  environments,  from  the  tablelands  to  the  rangelands,  under  realistic  conditions  representative  of  where  the  devices  will  be  deployed,  such  as  sheep  properties.

WILD  DOG  ALERT  COMPONENTS

CAMERA  TRAP

Notably,  the  camera  trap  has  a  tri-sensor  system  to  detect  animal  presence,  unlike  most  conventional  camera  traps  that  just  rely  on  a  PIR  (passive  infrared)  sensor.  This  means  that  detection  is  optimised.  It  has  360-degree  sensor  and  camera  coverage  so  that  the  camera  device  can  track  and  capture  imagery  of  a  wild  dog  on  a  360-degree  axis.  At  night  the  wild  dog  is  illuminated  by  infrared  flashes.

“To  the  best  of  our  knowledge  it  is  the  first  camera  trap  device  in  the  world  to  have  360-degree  sensor  and  camera  coverage  so  that  the  device  can  detect  a  dog  approaching  from  any  direction,  then  take  a  photo,  process  the  image  and  send  an  alert  using  both  3G  and  satellite  communication  systems,”  Paul  said.

Field  testing  during  daytime  and  night  includes  evaluating  the  detector’s  range,  efficiency  and  interference  from  the  sun  or  other  environmental  effects  (such  as  bugs  on  the  camera  lens  and  shadows  from  trees  that  might  give  ‘false  detections’).

Another  important  consideration  is  to  ensure  the  system  is  robust  under  operational  field  conditions,  such  that  the  device  can  cope  with  wind,  dust,  frost,  torrential  rain  and  extreme  heat.

SOLAR  POWER

A  camera  trap  system  of  this  kind  requires  significant  battery  power,  so  the  team  has  custom-developed  a  solar  panel  and  battery  system  to  ensure  image  detection  and  processing  can  be  done  at  any  time  of  day. 

One  significant  consideration  of  the  battery  design  is  that  unlike  other  remote  monitoring  systems  it  is  designed  to  greatly  minimise  the  risk  of  over-heat  that  could  potentially  start  a  bushfire.

RECOGNITION  SOFTWARE

“There  is  some  seriously  complex  artificial  intelligence  incorporated  into  the  Wild  Dog  Alert  Node  too,”  says  Greg  Falzon,  the  brains  trust  behind  the  device. 

“We  have  incorporated  algorithms  that  can  recognise  and  differentiate  dogs  from  other  animals,  and  that  also  know  when  a  moving  subject  (like  a  shadow,  which  can  trigger  off-the-shelf  camera  traps)  is  not  a  dog. 

“We  have  an  algorithm  that  uses  facial  recognition  to  uniquely  identify  with  a  high  degree  of  accuracy  individual  wild  dogs.  So  our  team  is  really  on  the  cutting  edge  of  global  technology.

“The  Wild  Dog  Alert  Node  is  our  prototype  of  future  technology.  We’ve  pushed  ourselves  to  do  this  because  we  are  ultra-motivated  and  extremely  keen  to  help  fix  some  of  the  challenges  faced  by  Australian  woolgrowers.”

SATELLITE  COMMUNICATION

Another  important  function  of  the  Wild  Dog  Alert  system  is  the  capacity  to  transmit  a  message  of  a  dog  detection  where  no  telecommunication  network  exists.  To  solve  this  issue  the  team  has  built  a  satellite  transmission  component  into  the  device  so  that  remoteness  is  not  a  limiting  factor  to  adoption  and  use. 

“The  team  has  been  testing  satellite  transmission  from  different  locations  in  Australia  to  see  whether  there  are  any  black-holes  in  landscapes  like  gorges  and  deep  rainforest  where  satellite  signals  may  be  impeded.  So  far,  the  results  have  been  extremely  encouraging,  with  few  locations,  even  in  the  gorge  country,  not  transmitting  signals,”  Paul  said.

After  the  prototype  is  suitably  field  tested,  commercialised  and  is  available  for  production,  it  is  anticipated  that  Wild  Dog  Alert  will  provide  landholders  with  real-time  notification  on  devices  such  as  a  smartphone,  tablet,  computer  or  other  remote  connection  device.

BROADER  APPLICATIONS

“The  technology  built  and  now  incorporated  into  the  Wild  Dog  Alert  is  pioneering  and  has  much  broader  applications  for  future  technological  tools,”  Paul  added. 

“Interestingly,  the  device  can  be  programmed  to  recognise  other  species,  such  as  foxes.“In  developing  a  prototype  system  for  Wild  Dog  Alert,  the  team  has  also  developed  many  additional  software  applications  that  could  be  made  available  to  interested  parties,  which  represents  significant  value  for  money.”

For more stories from Beyond the Bale head to www.wool.com/btb

The story Wild dog alerts first appeared on The Land.

Aa

From the front page

Sponsored by